ARTÍCULO

Salvar a los “espíritus de la montaña” en Mongolia

Enero 10, 2014

En la actualidad, quedan entre 3900 y 6400 ejemplares en las zonas agrestes de 12 países: desde Afganistán al oeste, China al este, Rusia al norte, e India al sur. 

TITULARES DE ARTÍCULOS
  • En Mongolia está la segunda mayor población de leopardos de las nieves en el mundo. Este mamífero es considerado una especie en peligro de extinción.
  • Los países donde habitan estos animales apoyaron una nueva iniciativa mundial para salvar la especie y conservar los ecosistemas de alta montaña de los que esta depende.
  • Mongolia se ha comprometido a contribuir con este esfuerzo, ya que ha trabajado en la conservación del leopardo de las nieves durante dos décadas.

Ulán Bator, Mongolia. El leopardo de las nieves, un animal esquivo y enigmático que se encuentra en peligro de extinción, habita en algunos de los terrenos más escarpados y remotos del mundo, como los de Mongolia. En este país, existen unos 1000 ejemplares, los cuales viven en  las montañas fragmentadas de las regiones de Altái y del desierto de Gobi.

En Mongolia está la segunda mayor población de leopardos de las nieves en el mundo, después de China. En la actualidad, quedan entre 3900 y 6400 ejemplares en las zonas agrestes de 12 países: desde Afganistán al oeste, China al este, Rusia al norte, e India al sur.

Recientemente, los Gobiernos de estos 12 países se reunieron en Bishkek, República Kirguisa, ocasión en la que aprobaron una nueva iniciativa mundial (i) para salvar al leopardo de las nieves y conservar los ecosistemas de alta montaña de los que depende la especie, y también el Programa Mundial de Recuperación de los Ecosistemas del Leopardo de las Nieves. (i)

Durante el último año, los países del área, entre ellos Mongolia, se reunieron varias veces para elaborar el programa, crear un sentido de identificación de los países, fomentar la voluntad política al más alto nivel, y diseñar por primera vez soluciones intersectoriales para los problemas. La Iniciativa Mundial en favor del Tigre (i) prestó apoyo para que estas naciones avanzaran de  intervenciones aisladas, normalmente impulsadas por organizaciones no gubernamentales (ONG), a acciones colectivas dirigidas por los Gobiernos.

La importancia de los leopardos de las nieves para Mongolia

La especie protegida del leopardo de las nieves es considerada como “muy rara” por la Ley de Fauna Silvestre de Mongolia (2012).

Estos peculiares gatos, apodados “espíritus de la montaña”, son vistos pocas veces por las personas. Pero sirven como un indicador del estado de los paisajes que comparten con los seres humanos y el ganado. Los lugares donde habitan los leopardos de las nieves son recursos importantes para las economías rurales y regionales, dado que proveen agua, energía hidroeléctrica, minerales, medios de subsistencia basados ​​en la ganadería, y oportunidades para el ecoturismo.

Las personas representan una grave amenaza para la supervivencia de esta especie. En Mongolia, es cazada furtivamente por su piel y huesos, para satisfacer las demandas de la industria de la piel y la medicina tradicional china. La caza excesiva y la caza ilegal de sus presas tradicionales han causado conflictos entre los leopardos de las nieves y los pastores. Como disminuyó el número de sus presas silvestres, estos felinos comenzaron a atacar al ganado doméstico. Para proteger a sus animales y medios de subsistencia, los pastores en represalia  matan a los leopardos de las nieves.

Además, el aumento de la infraestructura vial, los ferrocarriles y otras obras de apoyo a la industria minera de Mongolia se está convirtiendo en una nueva amenaza. Por ejemplo, la construcción de una carretera pavimentada y un proyecto ferroviario en las áreas meridional y occidental de Mongolia dividiría tanto el hábitat y la población de leopardos de las nieves como a sus presas en la zona.

Dado que es un depredador importante del ecosistema montañoso de Mongolia y Asia central, el leopardo de las nieves es una especie “de categoría general” para la conservación de otras especies y hábitats, señaló B. Munkhtsog, biólogo superior del Instituto de Biología de la Academia de Ciencias de Mongolia.

La conservación de la población mongola de la especie es también una parte importante de los esfuerzos por salvar y recuperar la población rusa de estos animales en el extremo norte, y mantener el flujo de genes con la población china en el sur.

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Conservar a estos felinos en peligro de extinción significa manejar de manera sostenible sus ecosistemas, adaptar los impactos del cambio climático y asegurar el acceso a agua a más de un cuarto de la población mundial. Close Quotes

Carlos Drews
Director del programa para la conservación de especies, WWF International

Protección de los leopardos de las nieves en Mongolia

La Asociación para la Defensa de la Naturaleza de Mongolia, en conjunto con Snow Leopard Trust, (i) comenzó el primer proyecto de conservación del leopardo de las nieves en este país en 1994.  

La protección de la especie se ha realizado en Mongolia en los últimos 20 años y ha incluido:

  •  Políticas y programas de conservación y protección del hábitat del leopardo de las nieves y sus especies de presa.
  •  Investigación y seguimiento del leopardo de las nieves y de sus especies de presa.
  • Programas de educación ambiental en las áreas donde habita el leopardo de las nieves.
  • Establecimiento y participación de las comunidades locales interesadas en la conservación y fortalecimiento del buen gobierno en las áreas mencionadas.
  •  Empleo de equipos de lucha contra la caza furtiva y guardabosques voluntarios que patrullan regularmente las zonas de protección de la vida silvestre.
  • Capacitación de organismos encargados de hacer cumplir la ley sobre cómo reconocer y prevenir el contrabando de leopardos de las nieves y elementos de la fauna.
  • Concienciación pública a través de los medios de comunicación.

Iniciativas de conservación innovadoras y mejores prácticas en Mongolia

Sainbileg, del valle de Yamaat en Mongolia occidental, recuerda haber visto a otros miembros de la comunidad cazando furtivamente fauna silvestre. En 2004, se unió al programa de artesanías Snow Leopard Enterprises. (i)

Esta iniciativa permite a los pastores vender sus artesanías en mercados locales y extranjeros, devolviendo directamente a ellos la mayor parte de los beneficios de las ventas. A cambio, los pastores prometen no dañar a los leopardos de las nieves locales o sus presas naturales y protegerlos de la caza furtiva.

Después de que Sainbileg ganó algún dinero adicional gracias al programa, convenció a sus vecinos para que se unieran. “Estoy orgullosa de informar que no hemos visto ninguna actividad de caza furtiva en estos días”, dijo.

Más de 400 familias de pastores que viven en los hábitats del leopardo de las nieves en siete provincias de Mongolia ahora forman parte del programa. “Cuando las personas tienen una fuente de ingresos alternativa, es menos probable que maten a los leopardos de las nieves, ya sea para venderlos de manera ilegal o en represalia por las matanzas de ganado”, explicó Bayarjargal Agvaantseren, directora nacional de Snow Leopard Trust en Mongolia.

Al igual que el programa de artesanías, estas prácticas también han tenido éxito y podrían repetirse en el largo plazo:

  •  Desde la década de 1990 se establecieron muchas nuevas zonas protegidas en hábitats potenciales del leopardo de las nieves en Mongolia. En la actualidad, 20 zonas protegidas por el Estado albergan ejemplares de esta especie.
  •  Se crearon dos reservas naturales transfronterizas en importantes hábitats del leopardo de las nieves en la frontera de Rusia y Mongolia.
  • Se establecieron dos equipos interinstitucionales contra la caza furtiva en Mongolia occidental para patrullar periódicamente los hábitats de la especie. Como resultado, el número de incidentes de este tipo disminuyó rápidamente en cinco provincias.