ARTÍCULO

Una conversación con Richard Fuller sobre lo que debemos saber acerca de la contaminación tóxica

Abril 21, 2015


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Dos niñas en un vertedero donde se queman desechos en Agbogbloshie, un antiguo humedal cerca de Accra en Ghana.

Foto: Pure Earth

Richard Fuller es presidente de Pure Earth, (i) entidad que actúa como Secretaría de la Alianza Mundial sobre Salud y Contaminación (GAHP, por sus siglas en inglés). (i) Pure Earth, una organización sin fines de lucro, se encarga de limpiar sitios contaminados en las comunidades más pobres de los países de ingreso bajo y mediano, donde las altas concentraciones de toxinas tienen efectos devastadores sobre la salud. La GAHP, que congrega a diversos organismos, facilita el suministro de recursos técnicos y financieros para que los Gobiernos y las comunidades puedan reducir los impactos de la contaminación sobre la salud de los habitantes, y tiene la tarea de ayudar a que se conozcan todos los tipos de contaminación causada por sustancias tóxicas.

1) ¿Qué es la contaminación tóxica?

Richard Fuller (RF): Consiste en la contaminación del agua, el suelo y el aire con sustancias tóxicas, que son dañinas o venenosas. Estas incluyen los desechos industriales, como los metales pesados tóxicos de la minería o los productos químicos de las fábricas, y también las aguas residuales y las partículas de las centrales eléctricas. El término "tóxica" se usa para diferenciarla de la contaminación que proviene del aumento de los niveles de dióxido de carbono, que provoca el cambio climático, pero que no tiene efectos directos sobre la salud.

Los contaminantes tóxicos pueden envenenar el agua potable, los peces en los ríos y estanques, los alimentos cultivados en tierras contaminadas, así como los parques infantiles, los hogares, y el aire que respiramos. De modo que si usted vive en un sitio contaminado, puede estar expuesto a estos tóxicos cada vez que come, bebe, se lava, juega o respira.

De hecho, la contaminación tóxica es la mayor causa de muerte en el mundo. (i) Sin embargo, es uno de los problemas mundiales menos denunciados y con menor financiamiento.

2) ¿Cómo afecta la contaminación tóxica a la salud pública?

RF: La contaminación se presenta de diversas maneras y afecta a las personas en diferentes grados; a veces en formas que pueden no ser inmediatamente perceptibles. Es por eso que algunos llaman a la contaminación tóxica "el asesino invisible".

A menudo, se cree que las enfermedades causadas por la exposición a la contaminación tóxica son provocadas por otras razones. Y en muchos casos, las sustancias tóxicas se acumulan y dañan los organismos de las personas durante años antes de ser detectadas. Las mujeres y los niños están especialmente en riesgo.

La contaminación puede causar defectos congénitos y discapacidades neurológicas y en el desarrollo irreversibles, y daños en el sistema inmunológico. También, provoca diferentes tipos de cáncer, enfermedades cardíacas y pulmonares, por nombrar solo algunas. Comparativamente, los decesos debido a la contaminación son más frecuentes que cualquier otra de las principales causas de muerte. A menudo, comunidades enteras se ven afectadas, y el crecimiento económico también se deteriora, a raíz de la degradación de los recursos humanos y naturales.

3) ¿A cuántas personas afecta la contaminación tóxica? ¿Qué partes del mundo se ven más afectadas?

RF: Más de 1 de cada 7 muertes en el mundo están relacionadas con la contaminación. Considerando solo los sitios contaminados, la contaminación tóxica afecta la salud de más de 200 millones de personas en todo el planeta. La contaminación atmosférica urbana perjudica a un número aún mayor de personas. En general, la tasa de mortalidad debido a la contaminación es tres veces mayor (i) (pdf) que el VIH, el paludismo y la tuberculosis en conjunto.

La mayor parte de este impacto se produce en los países de ingreso bajo y mediano. La exposición a suelos, aguas y aire contaminados (tanto en espacios interiores como exteriores) provocó 8,4 millones de muertes en 2012 en estos países y ellos representan el 94 % de la carga de morbilidad por contaminación. Sin embargo, pese a ser los más afectados, son los que están menos preparados para enfrentar el problema. Las personas pobres que son perjudicadas (i) (pdf) (i) no tienen los recursos para mudarse o limpiar sus comunidades contaminadas con sustancias tóxicas, por lo que el efecto en la salud es enorme.

4) ¿Cuáles son las fuentes de los sitios con mayor contaminación y a dónde va esta?

RF: La mayoría de los sitios más gravemente contaminados con sustancias tóxicas se origina en pequeñas empresas locales, muchas de las cuales operan sin la tecnología, el conocimiento o los incentivos para evitar la contaminación. También son bastante comunes los sitios abandonados, como las fábricas contaminantes que han cerrado. En estos sitios, las fuentes de la contaminación pueden haber desaparecido, pero la contaminación permanece. A esto le llamamos contaminación heredada.

Una de las peores causas de contaminación tóxica es el reciclaje de baterías de plomo-ácido usadas. Esto ocurre en casi todas las ciudades de los países de ingreso bajo y mediano. Se trata de una fuente fundamental de ingresos para las familias, que reciclan las baterías a mano, rompiéndolas y procesándolas en sus hogares, cocinas o patios. Esto es tan común que creemos que el plomo tóxico es la primera amenaza ambiental para la salud infantil en todo el mundo. (i)

Otra gran fuente de contaminación tóxica es la minería artesanal del oro, que usa mercurio tóxico en el proceso y libera unas 1000 toneladas de mercurio tóxico anuales, lo que constituye aproximadamente el 30 % de las emisiones de mercurio en el mundo. Al menos una cuarta parte de la oferta total de oro en el mundo proviene de la minería artesanal de este metal. Unos 15 millones de mineros de la minería del oro, incluyendo 4,5 millones de mujeres y 600 000 niños, resultan intoxicados debido al contacto directo con el mercurio. Además, este elemento se propaga a través de los ríos y el aire, se bioacumula en la cadena alimentaria, contaminando los pescados y mariscos en todas partes.



" De hecho, la contaminación tóxica es la mayor causa de muerte en el mundo. Sin embargo, es uno de los problemas mundiales menos denunciado y con menor financiamiento "
Richard Fuller

Richard Fuller

Presidente de Pure Earth

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Limpieza de tóxicos en Somalilandia. 

Foto: Pure Earth

5) ¿Qué soluciones existen para limpiar la contaminación tóxica? ¿Dónde han funcionado estas soluciones?

RF: La buena noticia es que la contaminación tóxica es un problema mundial que puede ser resuelto en el transcurso de nuestras vidas, porque ya tenemos soluciones. La experiencia y los conocimientos existen. Muchos países industrializados ya han limpiado sus peores casos de contaminación tóxica. Solo tenemos que transferir y compartir la experiencia con los países más pobres. También son muy necesarios algunos fondos para ayudarlos a comenzar.

Por lo general, es posible implementar soluciones en los países de ingreso bajo y mediano por una fracción del costo invertido en Occidente para enfrentar los contaminantes tóxicos heredados de la industrialización.

En Indonesia, la GAHP ayudó a limpiar un campo de fútbol contaminado con plomo (i) usando la encapsulación, un método aprobado por la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos, mediante el cual el suelo tóxico es encerrado en una geomembrana de doble línea, y cubierto con barro y una capa espesa de roca caliza. A pesar de que el suelo contaminado permanece enterrado en el lugar, ya no representa un riesgo para la salud. Todo esto se hizo por menos de US$10 por habitante. Un procedimiento similar fue usado para limpiar toda una aldea en Viet Nam. (i)

En Azerbaiyán, la GAHP está limpiando actualmente una playa, removiendo el suelo contaminado y reemplazándolo por relleno limpio. Y en Mailuu-Suu, (i) Kirguistán, instalamos filtros de agua en escuelas y hospitales para proteger a los residentes más vulnerables del agua contaminada por los residuos de uranio. Todos estos proyectos se realizaron de acuerdo a normas ambientales internacionales o estadounidenses.

6) ¿Qué pueden hacer las personas para tomar medidas contra la contaminación tóxica?

RF: Crear conciencia sobre la contaminación. Aprender acerca de la contaminación y difundir estos conocimientos. La polución puede ser invisible y parecer lejana, pero nos afecta a todos. A menudo se olvida la contaminación en el contexto de la biodiversidad y el cambio climático. Debemos cambiar la forma en que el mundo aborda la contaminación.

7) ¿Por qué la comunidad internacional debe prestar atención a la contaminación?

RF: Nuestra economía tiene un carácter mundial, lo cual también se aplica a los contaminantes. El aire contaminado de un país puede representar una amenaza para sus vecinos. El mercurio de la minería del oro y las plantas de carbón se puede encontrar en el pescado, y se ha encontrado arsénico en el arroz y otros alimentos exportados en todo el mundo. En algunos casos, las industrias altamente contaminantes se han trasladado a países pobres con menos regulaciones ambientales y tecnologías para gestionar y remediar los productos químicos.

Estamos juntos en esto y podemos resolverlo juntos. Necesitamos la colaboración de los países, el compromiso de la comunidad internacional, e inversiones para combatir la contaminación. La GAHP se enorgullece de ser parte de ese esfuerzo mundial: una alianza internacional para ayudar a los países a combatir la contaminación.



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